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La energia azul es un término con el que nos referimos a la energía renovables de origen marino.

Aunque el potencial energético del mar, es muy alto, su desarrollo hasta el momento ha sido muy escaso. En general, cualquier país con costa puede aprovechar alguna de las formas de energía marina. En el caso de España, debido a su gran longitud de costa este tipo de energía renovable tiene un gran potencial de desarrollo.

La energia azul se puede dividir en los siguiente tipos:

La energia de las olas

La energía de las olas, o energía undimotriz, es considerada por muchos como la fuente de energía renovable más interesante para los países con amplia longitud de costa litoral.

Su origen está en las olas que se forman en cualquier punto del mar por la acción del viento y corren por su superficie. A medida que el viento es más fuerte, el tamaño de las olas aumenta. Las olas impactan con los objetos que se encuentran en su camino y disipan grandes cantidades de energía.

 

Existen numerosos diseños de sistemas para aprovechar esta energia azul. Algunos de los más destacados son:

Dispositivos de columna oscilante de agua

Estos dispositivos aprovechan el movimiento del agua para comprimir y aspirar sucesivamente, el aire encerrado en una cavidad.

Cuando el agua sube, el aire se comprime y pasa a través de una turbina conectada a un generador.

Cuando el agua cae, se crea una succión que vuelve a hacer pasar el aire por la turbina (ahora en dirección contraria).

Dispositivos de energia azul que flotan en la superficie del agua

Existen numerosos mecanismos de energia azul que flotan en el agua o se mantienen a escasa distancia de la superficie. Algunos de los más conocidos son:

El llamado Pato Salter se amarra al fondo marino por un sistema de amarradura apretado o flojo. Por su parte, los flotadores giran impulsados por las olas y ese movimiento de giro impulsa una bomba de aceite que luego se turbina.

Los dispositivos Pelamis: constan de cilindros flotantes unidos mediante bisagras. El movimiento de estas bisagras permite bombear aceite a alta presión que luego acciona unos motores hidráulicos.

Estos a su vez accionan unos generadores eléctricos (750kW, 700 ton, 142m largo, 3,5m de ø).

Los dispositivos ITS: constan de una boya circular u oval con el diámetro y el peso adaptados a la situación predominante de la ola en la zona. La boya puede moverse arriba y abajo contra la masa de agua que contiene el tubo vertical sumergido bajo la boya. Dicho movimiento relativo mueve un pistón que luego acciona el sistema generador.

Estos sistemas son los principales pero existen multitud de dispositivos flotantes. Actualmente se están desarrollando nuevas tecnologías para aprovechar la energia azul de los mares y océanos.

La energia de las mareas

La energía de las mareas (diferencia de altura de los mares en función de la posición relativa de Luna respecto a la Tierra) o energía mareomotriz se genera por la atracción gravitatoria sobre los mares.

Para su aprovechamiento, es necesario cerrar las entradas a estuarios o ensenadas y dejar libre tan sólo una entrada donde se colocan turbinas. El agua al entrar y salir acciona las turbinas y produce electricidad.

Es fácil imaginar que la alteración de las corrientes y del medio en general produce un gran impacto medioambiental y es difícil ver esta energía como una energía “verde”.

La energia azul de las corrientes

Otro tipo de energía renovable de origen marino es la energía procedente de las corrientes marinas. El aprovechamiento de ésta energia azul es similar al de la energía eólica.

En este caso, la turbina se sumerge en la corriente marina y es accionada por la energía de ésta. Estos sistemas requieren de velocidades de al menos 5 nudos (12m/s).

Por último, la conversión de energía térmica oceánica o energía del gradiente térmico trata de convertir en energía útil la diferencia de temperaturas a distintas profundidades del mar. En zonas tropicales por ejemplo, la diferencia entre la superficie y el agua a 100 metros de profundidad oscila entre 20ºC y 24ºC.

Aparte de estas tecnologías emergentes, están por explorar otras como la diferencia de salinidad del agua de mar y la de los ríos que produce una diferencia de presión osmótica susceptible de generar un trabajo.

 

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