Una planta desaladora es una instalación que convierte el agua salada del mar (o salobre) en agua apta para el consumo humano, así como para usos industriales y de regadío.

El proceso de desalinización se puede realizar de acuerdo conforme a dos tipos de procesos: térmicos o mediante membranas

Los procesos de una planta desaladora

Procesos térmicos

Los procesos térmicos imitan el ciclo natural, calentando el agua hasta la producción de vapor que, posteriormente y a través de su condensación, se convierte en el agua producto (desalada).

Desalinización por membranas

El otro proceso que emplea una planta desaladora es mediante el empuje del fluido a través de una membrana especial.  Las membranas permiten separar el concentrado del permeado. De esta forma, se obtiene agua dulce a partir de agua salada o salobre.

La planta desaladora de agua con membranas

Existen dos tipos de planta desaladora que emplean procesos con membranas: las plantas de electrodiálisis y las plantas de ósmosis inversa

Planta de electrodiálisis

La planta de electrodiálisis se la conoce mediante la abreviatura EDR. Estas plantas se basan en la propiedad de la corriente eléctrica atrayendo los iones salinos disueltos. Al introducir una corriente eléctrica en una solución salina, los iones tienden a migrar hacia el electrodo de carga opuesta. La electrodiálisis se utiliza exclusivamente para aguas salobres.

Planta de ósmosis inversa

La ósmosis es un fenómeno natural que se produce cuando el agua procedente de una solución menos concentrada pasa, a través de una membrana semipermeable, hacia otra solución de mayor concentración. El proceso dura hasta alcanzar el equilibrio.

La aplicación de una presión forzada en una solución salina, en dirección opuesta y a través de una membrana semipermeable, produce la separación de una solución más concentrada en sales.

Por lo tanto, la ósmosis inversa utiliza la presión para la separación de las sales, dejando pasar el agua desalada a través de las membranas e impidiendo el paso de la salmuera.

Etapas en la planta desaladora de ósmosis inversa

La ósmosis inversa se aplica tanto para la desalinización de agua de mar como salobre.

Una instalación de ósmosis inversa consta fundamentalmente de las siguientes etapas:

▶ toma de agua de mar
▶ pretratamiento
▶ bombeo de alta presión
▶ recuperación de energía
▶ ósmosis inversa
▶ postratamiento de agua desalada
▶ vertido de salmuera

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Toma de agua de mar

La captación de agua de mar se puede hacer mediante toma abierta o mediante pozos.

En relación con el aspecto cualitativo, la toma abierta genera más incertidumbres ya que es más vulnerable a todo tipo de vertidos contaminantes, presenta mayor variabilidad de calidad, y está sujeta a variaciones de temperatura.

Por el contrario, el agua de pozo presenta una calidad mejor y es más homogénea. Sin embargo, tiene el inconveniente de una mayor complejidad en la etapa de pretratamiento.

Ahora bien, desde el punto de vista de la garantía de caudal, las ventajas son para la toma abierta. La experiencia demuestra la dificultad de asegurar el caudal de producción en el agua de pozo. Por este motivo, en plantas de gran tamaño recomendamos la toma abierta de agua de mar, aunque presente el inconveniente de una mayor complejidad en la etapa de pretratamiento.

El pretratamiento

El pretratamiento de una instalación de desalinización está concebido para conseguir los siguientes objetivos:

▶ Eliminar turbidez y sólidos en suspensión
▶ Ajustar y controlar el pH
▶ Inhibir y minimizar la formación de componentes que puedan obstruir o precipitar sobre las membranas
▶ Impedir desarrollos biológicos en el sistema
▶ Mejorar el SDI del agua de alimentación hasta valores inferiores a 5<

El esquema general, en función de dichos objetivos, incluye los siguientes procesos unitarios:

▶ dosificación de reactivos
▶ desarenado
▶ coagulación y floculación
▶ decantación ó flotación
▶ filtración sobre arena
▶ filtración sobre cartuchos

Bombeo de alta presión

Las bombas de alta presión trabajan a presiones que oscilan entre los 60 y70 bar. Son equipos que alimentan las membranas de ósmosis inversa a la presión adecuada para que pueda producirse la separación entre el agua desalada y la salmuera.

Recuperación de energía

El gran consumo de energía que se produce en esta fase del proceso ha provocado el desarrollo de diferentes sistemas de recuperación de energía.

Desde las turbinas de contrapresión, han evolucionado a las turbinas tipo Pelton. Actualmente, estas han sido superadas por las cámaras intercambiadoras de presión. De esta forma, se ha pasado de un consumo específico de 8-9 kWh/m³ en los años ochenta a 3-4 kWh/m³ en las plantas más modernas.

Ósmosis inversa

El proceso de ósmosis inversa es la pieza clave de toda la instalación. Su implantación va en aumento progresivamente. Actualmente las plantas desaladoras con membranas de osmosis inversas son las más abundantes. Las principales razones de este éxito son: la evolución tecnológica, y la reducción de costes tanto en la construcción como en la explotación.

En función de las exigencias de calidad del agua desalada y al factor de recuperación (40-50%), se podrán diseñar distintas configuraciones. Por ejemplo, los sistemas de doble paso o de doble etapa, de esta forma se alcanza la calidad del agua deseada.

Postratamiento

El agua osmotizada ha de someterse a una fase de postratamiento para adecuar los parámetros de calidad a los usos a los que se destine el agua producida. El agua desalinizada se caracteriza por su desequilibrio iónico, bajo pH y alto contenido de CO2 disuelto.

Es necesario la adopción de medidas correctoras frente a la agresividad del agua. Para ello, se emplean técnicas de remineralización. Estas permiten obtener un agua ligeramente incrustante.

Vertido de salmuera

Con los diseños y tecnologías actuales se pueden esperar factores de recuperación del orden del 50%. Esto significa que la concentración de sales en el rechazo es de 70-80 gr/l.

El vertido de las salmueras, si bien muy concentrado, representa un pequeño caudal relativo. Por eso, no implica una amenaza para ecosistema marino. Aun así, debe ser diseñado y controlado para evitar daños en determinadas especies vegetales. Sobre todo, se hace un seguimiento de la reacción de especies sensibles como las posidonias oceánicas.

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Ejemplo de planta desaladora de agua marina de 2020

Hace unos meses Abongoa comunicó la adjudicación de un gran contrato para el suministro y construcción de la planta desaladora de ósmosis inversa de Jubail 3A. Esta planta desaladora se construirá al sur de la ciudad del mismo nombre, en la provincia Oriental de Arabia Saudí, al noreste del país.

Tendrá una capacidad de 600.000 m3/día. Será la segunda mayor planta desaladora de agua con tecnología de ósmosis inversa del país. Esta planta desalinizadora tendrá la misma capacidad que la IDAM de Rabigh III. La nueva planta de tratamiento de aguas garantizará el suministro de agua potable durante todo el año a las provincias Qassim, Oriental, y la capital Riad.

El proyecto de desalación contempla la construcción de depósitos para el almacenamiento del agua tratada con capacidad de un día de producción. También, incluye la construcción de un parque solar fotovoltaico, lo que permitirá disminuir el consumo de energía de la red de la planta desaladora.

El alcance del proyecto incluye la captación de agua de mar, bombeos, pretratamiento, sistema de ósmosis inversa con recuperación de energía, post-tratamiento, estación de bombeo, almacenamiento de agua producto, tratamiento de efluentes, descarga mediante emisario y campo solar fotovoltaico.

También es objeto de este ambicioso proyecto, las instalaciones eléctricas asociadas a la planta desalación que comprenden la construcción de una subestación eléctrica de 380/33 kV.

El importe del alcance de Abengoa en el proyecto supera los 200 millones de dolares. El proyecto forma parte del programa del gobierno saudí para el fomento de la participación privada en el sector del agua del país. El consorcio desarrollador está formado por ACWA Power, Gulf Investment Corporation y Al Bawani Water & Power Company.

Otras plantas desalinizadoras en Oriente medio

En Oriente Medio, Abengoa se encuentra actualmente construyendo la mayor desaladora por ósmosis inversa del mundo. La planta desaladora de Taweelah está situada en un gran complejo de generación de energía y agua. Tiene una capacidad de producción de 909.000 m3/día.

También participa en otras plantas desaladoras de la región MENA, como :

    • la planta desaladora del complejo industrial de Emirates Global Aluminiun (EGA), de más de 41.000 m3/día en Emiratos Árabes Unidos
    • la planta desaladoras de Rabigh III, de 600.000 m3/día en Arabia Saudí
    • la planta desaladora de Salalah, de 114.000 m3/día, en Omán.

 

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