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El potencial aprovechable de energía geotérmica es mucho mayor que la utilización actual, por lo que nos encontramos ante una energía renovable con mucho potencial de desarrollo en el futuro.
Se estima que hay unos 40 países que poseen suficiente potencial geotérmico para satisfacer su demanda de electricidad completa. Se han identificado recursos geotérmicos en casi 90 países y más de 70 países ya cuentan con alguna experiencia en el uso de energía geotérmica.
Actualmente, en 24 países se produce electricidad proveniente de energía geotérmica. Estados Unidos y Filipinas tienen la mayor capacidad de energía geotérmica instalada: 3.000 y 1.900 MW aproximadamente en el orden descrito.
Otros países dignos de mención son Islandia y El Salvador que generan hasta el 25% de su energía eléctrica mediante recursos geotérmicos.
La energía geotérmica tiene diferentes usos, como la calefacción directa, sin embargo, gran parte de su desarrollo se centra en la generación de electricidad.

¿Qué es la energía geotérmica y dónde se encuentra?

El calor geotérmico es producido constantemente por la Tierra a partir de la descomposición del material radioactivo en el núcleo del planeta. El calor se mueve hacia la superficie por medio de conducción y convección.
En la corteza, el gradiente de temperatura es típicamente 30 °C por kilómetro, pero puede ser tan alto como 150 °C por kilómetro en áreas geotérmicas calientes.
Si se pudiera llevar aunque fuera una pequeña fracción del calor de la Tierra hasta los puntos de demanda de energía de los seres humanos, el problema del suministro de energía se solucionaría. El potencial técnico global del recurso es enorme y prácticamente inextinguible. Sin embargo, acceder a este tremendo yacimiento de energía renovable no es tarea fácil.

Ventajas de la energía geotérmica

Los beneficios de la generación de energía a partir de recursos geotérmicos son múltiples, y entre ellos debemos destacar:

  • Es una energía de naturaleza renovable y exenta de combustibles fósiles
  • Proporciona energía de carga base y fiable a un coste relativamente bajo
  • Genera una producción estable sin interrupción a lo largo de las diferentes estaciones del año.
  • Es una fuente de desarrollo local al generar estabilidad energética durante décadas, evitando los incrementos de precio en la energía procedente de otros lugares.
  • El impacto visual es mínimo, porque la mayor parte de la instalación está enterrada.
  • Los riesgos tecnológicos implicados son relativamente bajos
  • Es una tecnología ampliamente probada
  • Aumento de la calidad del aire
  • Disminución de los peligros derivados del transporte y la manipulación de combustibles
  • Ahorro económico. Existen estudios que afirman que en una vivienda de unos 150 a 180 metros cuadrados el ahorro económico asciende al 70%.
  • El tiempo de retorno es muy bajo. Una instalación de geotermia se amortiza entre cuatro y seis años, lo que la convierte en una inversión atractiva.

Inconvenientes de la energía geotérmica

El principal inconveniente de la energía geotérmica es que es de ámbito local y no es adecuada en cualquier emplazamiento. Por lo tanto el primer objetivo es identificar el lugar idóneo para su explotación.

También, presenta otros inconvenientes derivados de su propia naturaleza, aquí destacamos algunos de ellos:

  • Emisiones de CO2 a la atmósfera y el aumento del efecto invernadero que implica. Sin embargo, el nivel de emisiones sería inferior al que se emitiría para obtener la misma energía por combustión. Por lo tanto, el balance es positivo.
  • Emisiones tóxicas de gases. En caso de accidente o fuga se puede liberar ácido sulfhídrico que se detecta por su olor a huevo podrido, pero que en grandes cantidades no se percibe y es letal para las personas y los ecosistemas próximos. En estos casos, habría cierto riesgo de expansión de sustancias tóxicas, como arsénico, amoníaco, etc., que podrían contaminar los cauces de aguas y movilizar la pluma contaminante a su alrededor.
  • Impacto medioambiental. Para poder explotar este tipo de energía es necesario perforar la superficie terrestre y construir una planta industrial con el inevitable deterioro del paisaje.
  • En yacimientos secos se han producido a veces microsismos como resultado del enfriamiento brusco de las piedras calientes, y su consiguiente fisuración.
  • Es una tecnología reciente y menos conocida que las otras fuentes de energía.
    Contaminación térmica al aumentar la temperatura habitual del ecosistema.
  • Recurso limitado. La energía geotérmica sólo está accesible en determinados lugares, ya que las características del suelo (inestabilidad, dureza de las rocas, etc.) pueden desaconsejar su desarrollo.
  • Explotación local. La energía térmica no se puede transportar, ha de consumirse en el mismo lugar de donde procede o transformarla en energía eléctrica y conectarla a la red eléctrica del país.
  • Riesgos de diversa índole

Curso de energía geotérmica y otras emergentes

Riesgos de un proyecto de energía geotérmica

La mayoría de los riesgos de un proyecto de energía geotérmica son esencialmente los mismos que en cualquier otro proyecto de generación de energía conectado con la red eléctrica. Estos riesgos son:

  • riesgo financiero
  • riesgo de retraso
  • riesgo de precio o demanda de mercado
  • riesgo operativo
  • riesgo de legislación y normativas

Sin embargo, existen riesgos adicionales específicos a los proyectos geotérmicos. Las fases de exploración/explotación/producción (upstream), y especialmente la fase de perforación de prueba, pueden considerarse las partes de mayor riesgo del desarrollo de proyectos de energía geotérmica.
La fase de perforación de prueba es mucho más intensa en capital que todas las fases anteriores, pero sigue estando llena de incertidumbre. Se requiere una inversión significativa antes de saber si el recurso geotérmico cuenta con suficiente potencial para recuperar los costos. La perforación de prueba puede implicar hasta el 15% del coste general de capital, lo cual es necesario en un punto en que el riesgo de fracaso del proyecto todavía es alto.
El riesgo de recursos (o riesgo de exploración) refleja tanto la dificultad de estimar la capacidad de los recursos de un campo geotérmico como los costes ligados a su desarrollo. Sobredimensionar la central eléctrica es un riesgo estrechamente relacionado con el riesgo de recursos, pero necesita que se le mencione especialmente por dos motivos.
El primero es que sobredimensionar la planta aumenta el riesgo de recursos al concentrar los recursos de inversión en una ubicación determinada, lo opuesto a distribuirlo construyendo plantas más pequeñas en varios campos geológicamente independientes.
El segundo motivo se relaciona con la sostenibilidad de la operación geotérmica. Esto consiste en que si la capacidad de la central es excesiva. Esto conlleva unos gastos de extracción no sostenibles y puede ocasionar unos descensos inesperados de presión, incluso llegar al agotamiento del yacimiento.
Para equilibrar la probabilidad de éxito contra el coste de fracaso se emplean varias técnicas como el uso de un árbol de decisiones. En este caso, el jefe de proyecto se enfrenta a una de estas tres opciones:

  • avanzar de inmediato con la perforación de producción y arriesgarse al fracaso del proyecto
  • emprender la perforación de prueba a un coste conocido pero potencialmente reducir el riesgo de fracaso del proyecto mediante el conocimiento adquirido
  • decidir que el prospecto no es lo suficientemente atractivo para que arriesgar dinero y detener el proyecto.

La técnica permite el análisis y la adopción de opciones que maximizan el valor previsto del desarrollo geotérmico al aplicar probabilidades a diversos resultados del proyecto. La simulación Monte Carlo constituye otra técnica probabilística que se puede aplicar para un análisis más detallado del impacto colectivo de muchas variables.

Fases de un proyecto de generación de energía geotérmica

Un proyecto de energía geotérmica se puede dividir en una serie de fases de desarrollo antes de alcanzar la fase final de operación y mantenimiento:

  • inspección topográfica preliminar
  • exploración
  • prueba de perforación
  • revisión y planificación del proyecto
  • desarrollo de campo y perforación de producción
  • construcción
  • arranque
  • puesta en servicio

Un proyecto de construcción de una planta de energía geotérmica de tamaño real normalmente implica 5 a 10 años desde el inicio hasta su ejecución completa. Debido a este largo ciclo de desarrollo del proyecto, la energía geotérmica no es una solución rápida para los problemas de suministro de energía de cualquier lugar, sino más bien debería ser parte de una estrategia de generación de electricidad a largo plazo.

Elementos de ayuda en un proyecto de energía geotérmica

La existencia del potencial geotérmico explotable en una región es solamente un requisito inicial para un esfuerzo exitoso de desarrollo de generación de energía geotérmica. Existen cuatro elementos clave que apoyan tal esfuerzo:

acceso a financiación idónea para el promotor del proyecto
disponibilidad de datos de recursos geotérmicos precisos y otra información relevante
instituciones u organismos eficaces y colaboradoras
políticas, legislación y normativas de apoyo

Factores de aplicación de un recurso geotérmico

El uso de los recursos geotérmicos se ve fuertemente influido por la naturaleza del sistema que los produce.
Los recursos de los sistemas volcánicos calientes se utilizan esencialmente para generación de energía eléctrica. Por otro lado, los recursos de sistemas de temperatura más bajos se utilizan básicamente para calefacción de espacios y otros usos directos.
Se debe considerar una serie de factores para determinar el uso óptimo de un recurso geotérmico. Estos incluyen el tipo (agua o vapor caliente), velocidad de flujo, temperatura, composición química y presión del fluido geotérmico, así como profundidad del yacimiento geotérmico. Los recursos geotérmicos varían en temperatura de 50 °C a 350 °C y pueden ser secos, principalmente vapor, una mezcla de vapor y agua, o solo agua líquida.
Los campos hidrotérmicos se clasifican a menudo en campos de alta, media y baja temperatura. Esta división se basa en la temperatura inferida a una profundidad de 1 km. así tenemos que los campos de alta temperatura son aquellos en los que se alcanza una temperatura de 200 °C o más a una profundidad de 1 km. Mientras que los campos de bajas temperaturas son aquellos en los que la temperatura es menor que 150 ºC a la misma profundidad.
Los campos de alta temperatura están todos relacionados con volcanismo, mientras que los campos de baja temperatura extraen calor del contenido calórico general de la corteza y del flujo de calor a través de la corteza.
La profundidad de acceso también es un elemento prioritario. Los recursos poco profundos se refieren al flujo de calor normal a través de las formaciones cercanas a la superficie (< 200 m de profundidad) y a la energía térmica que se almacena en las rocas y sistemas subacuáticos calientes cerca de la superficie de la corteza terrestre. Los desarrollos actuales en la aplicación de bombas de calor de fuente terrestre han abierto nuevas posibilidades para la utilización de estos recursos.

La energía geotérmica en el mundo

El primer país de Europa donde se empleó energía geotérmica fue Suecia, tras los efectos de la crisis del petróleo de 1979. La energía geotermica está ampliamente implantada en otras regiones del mundo como: Finlandia, Estados Unidos, Japón, Alemania, Holanda y Francia.
Según la Asociación de Energía Geotérmica (GEA), hay más de 200 GW de potencial hidrotérmico convencional disponible a nivel mundial en base al conocimiento y la tecnología actuales.
El Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) llegó a una conclusión similar. Por lo tanto, las comunidades y los gobiernos de todo el mundo sólo han aprovechado el 6-7% del potencial mundial total de energía geotérmica en base al conocimiento geológico y tecnológico actual.
El mercado geotérmico mundial alcanzó los 13,3 GW (gigavatios) de potencia instalada repartida entre 24 países. Pero a finales del año 2016, había más de 700 proyectos en desarrollo para generar más de 12,5 GW de energía procedentes de recursos geotérmicos.
Se espera que arranquen proyectos para generar 2 GW de potencia en los próximos cuatro años según datos de una lista de proyectos en construcción ligados a acuerdos de compra de energía a largo plazo (PPA). Según los últimos informes, se prevé que el mercado mundial llegue a los 18,4 GW en 2021.
La estimación de generación de 18,4 GW previsto se compone de las plantas que se terminarán en ese plazo y algunas de ellas ya están en fase de construcción. Como los proyectos tardan en realizarse unos tres años y el plazo es de cinco años, es probable que en los próximos dos años se anuncien nuevos proyectos.
El crecimiento de la nueva capacidad tendrá lugar en diversos mercados como: Europa, África Oriental y Pacífico Sur. Estas son las regiones que lideran en la actualidad el crecimiento de energía geotérmica y que registrarán aumentos considerables de la capacidad en los próximos años.

La energía solar tiene una gran potencial en España debido a una privilegiada situación y climatología en comparación con otros países de Europa. Sobre cada metro cuadrado de su suelo inciden al año unos 1.500 kilovatios-hora de energía. Este valor es similar a la de otras regiones de América Central y del Sur.

La alimentación de las calderas de biomasa se realizan mediante un contenedor dónde es almacenado el biocombustible. Desde este contenedor sale un tornillo sin fin que conduce la biomasa al interior de la caldera donde sucederá la combustión.

La energía eólica constituye la segunda fuente de generación en España y se ha consolidado como una de las energías renovables más importantes a nivel mundial. Como todos los tipos presenta ventajas e inconvenientes que deben ser analizados.

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